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Kim's Palaces, Via Google Earth

한반도 NEWS 2009.08.22 16:50 Posted by 대풍


The luxurious residences of North Korea's leaders stand in stark contrast to reports of the hardships endured by the majority of the country's population.


A screenshot of Kim Jong Il's main residence taken from "North Korea Uncovered" on Google Earth, Aug. 17, 2009.

SEOUL—The luxury palaces and holiday homes of North Korea's reclusive leader Kim Jong Il include private railway stations, lakes, and swimming pools, according to a U.S. economist.

"Most of Kim Jong Il’s mansions have a nice garden, a private lake, a checkpoint ensuring his security, and a surrounding wall," George Mason University economist Curtis Melvin, who has made a study of properties belonging to the leader of the ruling Workers' Party through satellite imagery, said.

"Many of these mansions also include private train stations. [In some], the train station is inside the residential compound, and the train enters that compound," Melvin said.

Melvin's research, published as "North Korea Uncovered" on the Google Earth online mapping system, has revealed dozens of luxury mansions used by Kim Jong Il and his family in the isolated Stalinist state, where the United Nations has said up to a million people are currently at risk from malnutrition and starvation.

The United Nations said in June that it already saw a humanitarian crisis in the isolated Stalinist state, with millions believed to be at risk from hunger in the north of the country.

North Korea has suffered severe food shortages for more than a decade, and frequently faces accusations that international food aid has been taken from the hungriest North Koreans and diverted to the military and ruling party elite.

Meanwhile, speculation is growing over who will succeed Kim Jong Il, the chairman of the country's ruling Workers' Party, amid rumors of his failing health.

Sources inside North Korea say that Kim Jong Un, Kim's third son by a mistress, is currently trying to gather support for his succession bid among the isolated Stalinist country's ruling class. Kim Jong Il, called the "Dear Leader" by North Koreans, was himself the designated successor of his father, "Great Leader" Kim Il Sung.

Secured compounds

The reclusive Kim has a reported preference for traveling by train, possibly for fear of assassination attempts, which Melvin said was probably behind the location of train stations inside the perimeter of his mansion grounds, in some instances even inside the residential compound.

One of his mansions, near Shinuiju in North P’yongan province, is surrounded by forests and heavily wooded mountains.

Satellite photos reveal the presence there of a very large structure and a large garden. A train station is situated directly in front of the residence, Melvin said.

Other residences include retreats at Wonsan, Hamhung, and Hwechon, all of them vast, luxurious structures concealed by natural barriers.

The "Dear Leader" also appears to favor lakeside properties, with several of his mansions and palaces built near lakes. According to Melvin, as many as 12 waterfront mansions have been built for Kim since he succeeded his father to the leadership.

These are visible on the outskirts of Pyongyang, Nampo, Wonsan, Hamhung, Shinuiju, and Mount Paektu.

Properties used by other members of the Kim family, high-ranking Workers’ Party officials, and other senior government officers bring the total of elite dwellings to around 70, he added.

In addition to vast lakes, large gardens, and private train stations, these structures appear to display a combination of Oriental and Western architecture.

'Bird's eye view'

In stark contrast to these images of state-sponsored luxury and extreme privilege, satellite photos also appear to reveal burial sites on desolate hills and mountains. These may belong to victims of the great famine of the 1990s, according to Melvin.

Melvin said "North Korea Uncovered" currently includes "tens of thousands of place markers" whose identities are often confirmed by a close monitoring of North Korean news media.

"When Kim Jong Il visits a facility and gets his picture taken in front of it with the managers, we use that information to locate the destination on Google Earth," Melvin said.

"North Korea may refuse to grant access to Westerners and other outsiders, but, through satellite photography, one can have a bird’s eye view of most of the North Korean territory," he said.

Melvin said that through satellite imagery he has uncovered evidence of North Korean tunneling activity related to "a number of industries."

"In a lot of cases we can see railways going under very large mountains and in some case not coming out the other side ... It’s hard to know what they are really doing under there," he said.

He said the place markers also include a number of North Korea's sprawling prison camps, many of which are located in the country's remote northern region.

"We’ve got all of the big ones. What we don’t have are some of the smaller holding cells and smaller regular jails, but we have the big gulags," he said.

Melvin said he is currently mapping out North Korea's electricity grid and hopes to enlist North Korean defectors based in South Korea to aid him in confirming the identity of the structures he uncovers through the use of satellite imagery.

Original reporting in Korean by J.M. Noh and in English by Joshua Lipes. Korean service director: Insop Han. Translated by Grigore Scarlatoiu. Written for the Web in English by Luisetta Mudie. Edited by Sarah Jackson-Han.


북한의 인권 문제를 개선하기 위해서는 북한 정권에게 인권 문제 논의의 불가피성과 북한 내 집단 수용소에 대한 유엔이나 국제 적십자의 접근을 요구하는 정책을 구사하는 것이 바람직하다는 주장이 제기되었습니다.

마커스 놀랜드 피터슨 국제경제연구소 선임 연구원은 2월 5일 주미한국대사관 코러스 하우스에서 열린 ‘탈북자 설문조사에 나타난 북한의 인권’이란 주제 강연에서 북한 인권 문제와 관련, “비록 지금까지 북한과의 대화가 별로 성과가 없었다고 하더라도 이 문제의 해결을 위해 우리는 계속해서 북한과의 대화를 모색하기 위해 노력해야 한다”면서 이같이 주장했습니다.

피터슨 연구원은 “북한이 만일 국제 사회에 지금까지 해오던 것보다 더 나은 방식으로 순조롭게 편입하자고 한다면 북한 인권 문제의 논의는 불가피한 것”이라고 부연 설명했습니다.

그러나 북한이 인권 문제에 관해 대화할 용의가 없을 경우에는 피터슨 연구원은 북한 주민들이 북한을 빠져 나오도록 도움을 주는 정책을 구사해야 한다고 강조했습니다. 이를 위해 미국은 중국에게 유엔난민고등판무관사무소에 의한 피난민 협약(refugee convention)을 준수하도록 압력을 가하거나 한국 등 다른 국가들과 협력할 필요가 있다고 그는 지적했습니다.

피터슨 연구원은 또한 북한 인권을 해결하기 위한 또다른 방안으로 미국의 대북 인도주의적 식량 지원이 북한 주민들에게 제공되도록 할 필요가 있다고 주장했습니다. 그는 북한은 아시아 국가 가운데 미국의 인도주의적 식량 지원을 가장 많이 받는 국가이지만 지원의 대부분이 북한의 군대나 당, 정부 관리들에게 제공되고 있다고 설명했습니다.

피터슨 연구원은 또한 북한 주민들 가운데 외국 미디어를 접하는 사람들이 늘고 있다고 설명하면서 북한 주민들에게 다가가기 위해서는 “북한의 정보 장벽을 허무는 것이 필요하다”고 언급했습니다.

그는 열악한 북한 인권 개선을 위해서는 설리번 원칙과 유사한 대북 제재 방안이 필요하다고 강조했습니다. 설리번 원칙이란 흑인 출신 리언 설리번 목사가 남아공의 인종차별 정책에 맞서 미국 기업에게 남아공과의 무역이나 거래를 못하도록 촉구한 정책입니다.

놀랜드 연구원은 지난해 11월 탈북자 300명을 대상으로 설문 조사를 실시한 바 있으며, 강연에서 탈북 동기, 북한에서의 생활 등에 관한 설문 조사 결과에 대해 설명했습니다.

설문에 응한 전체 응답자의 절반 이상(56%)은 북한에 거주할 때 인도주의적 식량 지원에 대해 몰랐다고 답했고, 식량 지원을 알고 있는 응답자 가운데 대부분은 지원된 식량이 북한 군대나 당, 정부 관리들에게 지급됐을 것으로 믿고 있다고 밝혔습니다.

설문 조사 결과 탈북자들이 영구 정착을 바라는 국가는 한국, 미국, 중국 순으로 나타났으며 응답자 대부분(93.7%)은 한반도 통일을 원하는 것으로 나타났습니다.

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